Comment Intel a mis en place Hades Canyon, son meilleur NUC à ce jour

Tout le monde connaît Intel en tant que fabricant de puces, mais son influence va bien au-delà du processeur. Les ordinateurs portables d'aujourd'hui ne seraient pas ultra-minces sans les ultrabooks d'Intel, la mise à niveau d'un ordinateur de bureau ne serait pas facile sans la norme ATX de l'entreprise, et les cartes graphiques ne pourraient pas se connecter aux ordinateurs portables via Thunderbolt si Intel ne le faisait pas pousser cette nouvelle norme.

La société a de nombreux autres projets, comme sa Next Unit of Computing, mieux connue sous le nom de NUC. Depuis 2012, l'équipe NUC a travaillé pour rendre les ordinateurs de bureau aussi petits que possible. John Deatherage, directeur du marketing produit chez Intel, a déclaré à Digital Trends que le projet était parti de cette notion pour un PC à la fois compact et à la pointe de la technologie.

«Ne serait-ce pas merveilleux si nous pouvions construire quelque chose qui était vraiment petit, mais c'était aussi là où nous voulions que l'informatique aille», a déclaré Deatherage, «plutôt que là où il avait été.» C'est exactement ce qu'Intel a tenté de faire.

Du petit au rapide

NUC a commencé par une question. À quel point un ordinateur de bureau peut-il être petit? Il y a six ans, lorsque le projet NUC a commencé, ce n'était pas une question facile à répondre. Le premier ordre du jour de l'équipe NUC était de choisir une taille suffisamment petite pour impressionner, mais suffisamment grande pour être mise en œuvre. Ils ont finalement opté pour un modèle en mousse d'environ quatre pouces sur une taille et d'un pouce et demi d'épaisseur.

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Cette taille avait des limites. «Pour le produit initial, nous avons en quelque sorte dû abattre le milieu avec un Core i3», a rappelé Deatherage, «nous avons pensé que cela pourrait desservir un certain nombre de marchés différents.» Core i3, étant le processeur le moins puissant de la gamme Core, est également le plus facile à refroidir. Son succès et les améliorations apportées aux processeurs Intel ont permis à l'i3 d'être rapidement suivi d'un modèle Core i5 en 2013 et, finalement, d'un Core i7 en 2015.

Ce n'est pas seulement la taille qui a rendu le NUC inhabituel. La personnalisation a également joué un rôle. Bien que le processeur ne puisse pas être remplacé, la RAM et le disque dur peuvent être mis à niveau - en fait, la plupart des NUC sont vendus sous forme de kits qui ne sont pas fournis avec l'un ou l'autre. «C'est en quelque sorte dans notre ADN qu'une certaine flexibilité dans la configuration doit être ici», a déclaré Deatherage. La plupart des petits ordinateurs abandonnent la personnalisation pour des raisons de taille, mais l'équipe NUC a pensé que ce serait une mauvaise décision. L'équipe savait que les entreprises et les passionnés de bricolage voulaient tous deux contrôler le matériel.

Ils ont finalement opté pour un modèle en mousse d'environ quatre pouces sur une taille et d'un pouce et demi d'épaisseur.

Cependant, comme pour la plupart des initiatives d'Intel, les ventes directes ne sont pas tout. Des produits comme le NUC sont importants comme preuve de concept. Avant le NUC, les petits ordinateurs Intel avaient encore au moins la taille d'un répertoire. Aujourd'hui, il existe une variété de PC de la taille d'une pinte, notamment l'Alienware Alpha, le Gigabyte Brix et le Zotac Zbox. La plupart de ces systèmes ciblent également les entreprises ou les passionnés, promettant une petite boîte presque aussi fonctionnelle et évolutive qu'un PC de bureau de taille normale.

Joel Christensen, directeur général du groupe de produits systèmes d'Intel, ne craint pas cette compétition. Inspirer de tels systèmes est le point essentiel. «Nous nous considérons comme quelqu'un qui devrait inspirer l'industrie à nous accompagner», a-t-il déclaré à Digital Trends. «Nous voulons que d'autres apportent d'autres idées et d'autres solutions à la table.» Sans le travail d'Intel, d'autres n'auraient probablement pas introduit leurs propres ordinateurs de bureau à petit facteur de forme ou, s'ils l'avaient fait, ils ne seraient pas aussi prolifiques qu'ils sont devenus.

La nouvelle frontière

L'objectif de l'équipe NUC d'origine était de concevoir un PC petit mais performant, prouvant qu'il est possible d'adapter une puissance de calcul sérieuse dans la paume de votre main. Cet objectif a été atteint - et même dépassé - mais NUC n'a pas été atteint. Au lieu de tomber dans une routine, l'équipe a déplacé les buts. Maintenant, ils veulent un petit ordinateur qui peut non seulement gérer l'informatique quotidienne, mais aussi le jeu.

Ce n'est pas un concept nouveau. L'Alienware Alpha, par exemple, est essentiellement la tentative de Dell d'appliquer les valeurs du NUC à une machine de jeu, et elle a réussi. Intel veut aller plus loin avec une plate-forme beaucoup plus petite qui repose entièrement sur son propre matériel. La première tentative était Skull Canyon, un petit PC avec un processeur Intel quad-core et les propres graphiques intégrés Iris de la société.

«Nous mettons un processeur de 100 watts dans 1,2 litre. Quand nous avons commencé, nos ingénieurs n'auraient pas rêvé de cela.

"Habituellement, la machine des passionnés est la grosse machine, la grosse machine de jeu, n'est-ce pas?" Deatherage a expliqué. «Je pense que nous avons vu l'opportunité en entrant dans le Core i7, et nous avons pris un peu de goût, et nous avons dit 'Oh oui, il y a un appétit pour un sept et un quatre par quatre.' '

Skull Canyon était beaucoup plus puissant que n'importe quel NUC précédent, mais comme nous l'avons constaté dans notre revue, ce n'était pas parfait. Les graphismes Iris avaient des limites. À la fin de l'année dernière, Intel a acquis la pièce manquante du puzzle avec un accord qui a amené les graphiques Radeon Vega d'AMD à quelques processeurs sélectionnés. NUC a utilisé ces processeurs pour construire Hades Canyon, qui est beaucoup plus rapide que son prédécesseur, offrant des performances comparables à celles d'une puce graphique discrète de milieu de gamme de Nvidia, comme la GTX 1050 Ti.

Cependant, intégrer des graphiques Vega dans Hades Canyon n'était que la moitié de la bataille. L'équipe NUC a également dû rester au frais sous le stress. Deatherage a souligné le défi, en disant: «Nous mettons un processeur de 100 watts dans un facteur de forme de 1,2 litre. Il y a six ans, lorsque nous avons commencé ce voyage, nos ingénieurs n'auraient jamais rêvé de faire cela.

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Plus de puissance signifie plus de chaleur, et c'est devenu le principal défi de la conception d'Hades Canyon. L'ingénieur du NUC, Greg La Tour, a déclaré que le problème avait obligé à repenser l'ingénierie. «Dans les futurs NUC sortant […], le défi thermique était énorme. Je ne pense pas que nous ayons eu 100 watts dans quoi que ce soit en dehors des tours ATX complètes dans le passé », a-t-il déclaré à Digital Trends.

La solution? Une nouvelle conception de refroidissement à chambre à vapeur, comme celle utilisée dans la Xbox One et le Razer Blade Pro. Il s'agit essentiellement d'un refroidisseur de liquide autonome à petite échelle. «Il y a un espace qui contient de l'eau. Et puis il y a différentes structures pour lui permettre de se condenser et de passer par un cycle de vapeur », a expliqué La Tour,« ce qui permet un transfert thermique très efficace.

Six ans plus tard, NUC ne fait que commencer

Le potentiel d'Hades Canyon en tant que petite machine de jeu est séduisant. Il pourrait enfin offrir aux joueurs une solution simple, petite et tout-en-un, qui peut être attachée à un moniteur ou à un téléviseur. C'est fou à penser: à 1,2 litre, le Hades Canyon NUC fait environ un quart de la taille d'une PS4 Pro, mais correspond presque à cette console en puissance brute.

Le fait de presser autant de jus dans un si petit paquet ouvre une nouvelle avenue pour NUC, qui n'a plus besoin de se concentrer sur le calcul quotidien et peut se développer dans des jeux sérieux et une utilisation des postes de travail. En cas de succès, la petite taille du NUC peut ne plus sembler exceptionnelle - mais plutôt devenir la nouvelle norme.