Comment la vallée a été gagnée: la naissance de la technologie dans la Silicon Valley

puce informatique

Robert Metcalfe est un personnage intrigant. Il est titulaire de plusieurs diplômes universitaires, écrit une chronique sur la technologie syndiquée au niveau national, dirige depuis plusieurs années une ferme de 400 acres dans le Maine et a cofondé en 1979 une petite entreprise de la Silicon Valley appelée 3Com. Et une autre chose - avec son bon copain David Boggs, il a inventé Ethernet. C'est vrai. A inventé. Ethernet.

Mais Metcalfe est également responsable de certaines des citations et prévisions technologiques les plus notables de notre époque. En 1995, il a pronostiqué un effondrement complet d'Internet pour l'année suivante. Peu de temps après, il a prédit la chute du réseau sans fil. Pourtant, aussi faux qu'il était sur les deux points, Metcalfe avait tout aussi raison quand il a dit de façon célèbre à propos de ses terres de longue date: «La Silicon Valley est le seul endroit sur Terre à ne pas essayer de comprendre comment devenir la Silicon Valley.

La Silicon Valley est le hub mondial de haute technologie. On l'appelle Hollywood pour les startups, la Florence de l'ère de l'information, le point zéro de la révolution technologique et, simplement, «un état d'esprit». C'est la maison de rivaux comme Intel et AMD, Yahoo et Google, LinkedIn et Facebook. Parmi tant d'autres.

Chose amusante à propos de la «vallée», ou du moins de ses jours pionniers en tant qu'épicentre technologique: il y a une perception populaire là-bas selon laquelle Apple, Microsoft et les micro-ordinateurs étaient là pour assister à sa naissance, en fait pour provoquer sa naissance. Mais une telle notion ne pouvait être plus éloignée de la vérité. Le fait est que bien avant que Gates et Allen et Jobs et Wozniak ne fassent même briller les yeux de leurs papas nerd, la vallée, finalement connue sous le nom de Silicon, était en mouvement.

La tour d'ivoire qui s'enracine

Il était une fois la région au sud de la baie de San Francisco, au nord de la ville de Gilroy, et bordée par les montagnes de Santa Cruz et la chaîne côtière à l'ouest et à l'est, était connue sous le nom de Santa Clara Valley, ainsi nommée par les missionnaires. Un siècle plus tard, il a été officieusement surnommé «La vallée du plaisir du cœur». Et pour une bonne raison. Il était une vallée, et il était rempli de délices - fleurs, des vergers et des plantes littéralement aussi loin que l'œil pouvait voir. Un paradis agricole, doté d'un climat de croissance parfait et d'agriculteurs plus que disposés à s'occuper des champs. Et un lieu de vacances d'été pour les Californiens aisés dont les demeures de luxe se trouvaient parmi la beauté.

les délices de la vallée du cœur

Mais avec l'agriculture est venu le gouverneur de l'État de Californie, un homme aisé du nom de Leland Stanford. Stanford a acheté 650 acres de terre en 1876, 8000 acres supplémentaires quelques années plus tard, et lorsque la mort de son fils unique causée par la typhoïde a déclenché un plan extrêmement noble pour aider les enfants de Californie, en 1891 a ouvert l'Université de Stanford au cœur de ce qui serait un jour la Silicon Valley. Leland Stanford mourrait à peine deux ans plus tard, et sa femme Jane en 1905, mais l'université qui portait fièrement leur nom a continué de battre.

Stanford, bien sûr, est devenue l'une des meilleures universités du monde. Mais rétrospectivement, il doit également être considéré comme le moteur qui a conduit à l'éventuelle ascension de la région en tant que Mecque technologique. Et les raisons étaient nombreuses.

Université de Stanford au tournant du siècle
L'Université de Stanford au tournant du siècle

Premièrement, il y avait l'emplacement de Stanford. À proximité, San Francisco a découvert une grande partie de ses premiers besoins en électricité grâce à des barrages hydroélectriques, et une grande partie de la recherche sur la transmission d'énergie à longue distance aurait finalement lieu à Stanford. San Francisco était également une plaque tournante maritime à une époque où l'intérêt pour les communications radio navire-terre avait explosé, et là encore Stanford en était un bénéficiaire.

Le fait que Stanford ait un biais régional intense, porté en grande partie par son isolement relatif par rapport à l'est des États-Unis, beaucoup plus peuplé, n'a certainement pas fait de mal. Le fait qu'en 1951, de nombreuses années dans le futur, mais bien avant que le terme «Silicon Valley» n'ait été inventé, l'université a choisi de louer une grande partie de son immense terrain à des entreprises technologiques. Mais nous prenons de l'avance sur nous-mêmes.

Se séparer de la terre

Pour trouver ce qui est sans doute l'événement fondateur de la métamorphose de Valley of Heart's Delight au noyau technologique mondial, nous avons discuté avec un homme du nom de David Laws. Laws connaît la Silicon Valley. Il est conservateur au musée d'histoire de l'informatique de la vallée, d'une valeur de plusieurs millions de dollars. Il est l'auteur de «Silicon Valley: Explorer les communautés derrière la révolution numérique», et il a passé quarante ans à travailler dans la région avec des préoccupations technologiques aussi importantes que Advanced Micro Devices et Fairchild Semiconductor (plus d'informations sur Fairchild dans un instant). Et il a récemment développé une application iPhone baptisée «Silicon Valley Roots and Shoots», un «guide d'initiés sur les entreprises, les personnes et les produits qui ont créé ce centre dynamique d'innovation high-tech.»

Cyril Elwell
Cyril Elwell

Laws nous raconte l'histoire d'un Australien nommé Cyril Elwell. Elwell, non seulement diplômé mais aussi instructeur à Stanford, s'intéressait profondément à la technologie radio et acheta en 1909 les droits américains sur une technologie de transmission radio inventée en Europe par un certain Valdemar Poulsen. L'étonnante invention de Poulsen, appelée «convertisseur d'arc» ou «Poulsen Arc», a été l'un des tout premiers gadgets à transmettre le son par ondes radio.

Le potentiel à grande échelle de l'appareil n'a pas été pleinement compris par beaucoup, bien que ce soit certainement par Elwell, qui, avec un consortium de passionnés de radio et d'instructeurs de Stanford, a développé et affiné la technologie. Il a rapidement formé la Poulsen Wireless Telephone & Telegraph Company, a fait appel au célèbre inventeur américain Lee DeForest et a commencé à présenter le concept des émetteurs à arc à la marine américaine.

L'entreprise d'Elwell a finalement été renommée Federal Telegraph Company, et le Poulsen Arc a trouvé son chemin à bord de nombreux cuirassés de la Première Guerre mondiale. Fait intéressant, ce serait l'un des autres projets de recherche clés de Lee DeForest, le tube à vide à trois éléments appelé «DeForest Audion», qui a finalement supplanté Poulsen Arc de Federal Telegraph en tant que dispositif radio navire-terre de choix une décennie plus tard. Mais pas avant qu'Elwell et ses entreprises se soient imposés comme ce qui est aujourd'hui considéré par beaucoup comme la première industrie commerciale non agricole de premier plan dans la région.

L'histoire de Bill et Dave

Comme une grande partie des États-Unis, la vallée de Heart's Delight verrait peu de progrès ou de développement au cours des années de la Première Guerre mondiale et de la Grande Dépression. Mais le décor était planté pour le prochain bond en avant lorsqu'un jeune homme du nom de Fred Terman retourna dans son école supérieure pour enseigner sa passion: l'électrotechnique. C'était en 1925, et le «père de la Silicon Valley», au milieu d'une grave crise de tuberculose, était rentré chez lui.

Fred Terman
Fred Terman

Il n'a pas fallu longtemps à Terman pour gravir les échelons après son rétablissement, et au milieu des années 1930, il était professeur et directeur du département de génie électrique de Stanford - un perchoir parfait pour mettre en œuvre son plan. Comme David Laws nous le dit, «de nombreux diplômés de Stanford ont dû retourner dans l'Est pour trouver du travail, et Terman n'aimait pas du tout ça. En bref, Terman voulait désespérément maintenir vivante la vision originale de Stanford en créant des emplois locaux pour les diplômés de son programme. Et il était prêt à devenir non conventionnel pour le faire.

C'est exactement ce qu'il a fait en 1938 quand il a aidé deux de ces diplômés, nous les appellerons Bill et Dave, transformer un concept en réalité. Il semblerait que Terman ait récemment appris l'existence d'un dispositif appelé «oscillateur à résistance ajustée», un gadget prometteur mais apparemment incomplet que Terman estimait pouvoir être transformé en un produit tangible. Il a expliqué son idée à Bill, qui à son tour en a parlé à Dave, puis s'est mis à concevoir les modifications nécessaires. Bientôt, «l'oscillateur audio» est né.

Il était clair pour les trois hommes que le prototype de Bill était un gagnant. En quelques mois, Terman avait obtenu une subvention de 1 000 $ et Bill et Dave étaient retournés dans la vallée pour construire plus de versions de leur concoction. Certes, leur première «boutique» n'était qu'un simple garage à l'arrière de la maison louée par Bill et Dave à Palo Alto, mais lorsque la Walt Disney Company a acheté huit oscillateurs audio comme équipement de test sonore pour son film révolutionnaire Fantasia, et lorsque d'autres commandes sont arrivées par la suite. , leur maigre environnement semblait franchement palatial.

Qu'est-il advenu de Bill et Dave? Ils ont collé leurs noms de famille et ont formé Hewlett-Packard.

Incuber le rêve

Mais en aucun cas Stanford n'a été terminé. Même avant que Disney ne lance Fantasia, un autre professeur de Stanford, William Hansen, faisait sa part pour construire la vallée via des fusions d'intérêts privés et d'universités. Il semble que deux frères, Sigurd et Russell Varian, ce dernier titulaire d'une maîtrise en physique de - vous l'avez deviné - Stanford, essayaient de trouver un meilleur moyen de détecter les avions dans des situations de visibilité limitée. Le vent d'une guerre potentielle soufflait fortement en Europe, et les frères Varian étaient aussi patriotiques qu'ils viennent.

Varian Brotheres, William Hansen et Klystron
Les frères Varian

Hansen a aimé ce qu'il a vu et leur a trouvé un espace à Stanford pour travailler sur leur projet. Selon Laws, Stanford a également investi 500 $ avec un accord qu'il partagerait à parts égales dans les redevances futures de toutes les futures inventions Varian. Pour faire court - en 1937, les frères Varian ont formulé le klystron, qui est rapidement devenu un élément essentiel de la technologie radar.

Les frères Varian ont ensuite inventé tout un tas de trucs sympas, et Laws nous dit que les rendements financiers, pour Stanford, ont été de plusieurs millions de dollars. Le fait que les Varians aient finalement créé Varian Associates, l'une des premières entreprises de haute technologie importantes de la Silicon Valley et un incontournable de la vallée jusqu'en 1999, est une conclusion appropriée à ce conte typiquement symbiotique de la vallée.

De telles histoires n'étaient pas rares dans les années de formation. En effet, pendant la Seconde Guerre mondiale, Laws affirme que «de nombreuses entreprises ont utilisé des compétences perfectionnées dans la Silicon Valley pour des applications de défense. Il y avait un groupe d'entreprises de micro-ondes (les fréquences micro-ondes sont utilisées dans les récepteurs radar) dans la vallée. » Mais après la guerre, Stanford, comme beaucoup d'institutions, est tombée dans une période semi-difficile. Et encore une fois, c'est Fred Terman à la rescousse dans un mouvement qui a préparé le terrain pour tout ce qui s'est passé depuis.

Selon Laws, «Lorsque Leland Stanford est décédé, son testament stipulait que le terrain qu'il avait laissé pour Stanford ne pouvait pas être vendu. Mais il n'a pas dit qu'il ne pouvait pas être loué.

Parc industriel de Stanford vers les années 1950
Parc industriel de Stanford vers les années 1950

En 1951, Stanford a ouvert le Stanford Industrial Park, une région que l'université envisageait initialement pour tout type d'entreprise, mais Terman y voyait un centre technologique. Et il l'a promu en tant que tel. Les premiers locataires clés comprenaient Varian Associates, Hewlett Packard et General Electric. Les dés avaient été jetés.

Drame dans la vallée du délice du cœur

Si Fred Terman était le père de la Silicon Valley, William Shockley en était le parrain brillant, grincheux et extrêmement controversé . Il a été dit que Shockley est l'homme qui a apporté le silicium dans la Silicon Valley (il a également été considéré comme un hérétique), et son rôle non seulement dans la vallée, mais dans tout ce qui concerne la haute technologie, ne peut être sous-estimé.

Né à Londres mais déménagé au cœur de la vallée, Palo Alto, alors qu'il était encore enfant, Shockley serait devenu amoureux de la physique lorsque son voisin, un professeur de physique à Stanford, lui a parlé du sujet. En mûrissant, il s'y est mis avec voracité, obtenant des diplômes et un doctorat en cours de route (curieusement pas à Stanford). Sa passion a porté ses fruits en 1947 lorsque lui et deux autres scientifiques travaillant avec lui au Bell Telephone Lab du New Jersey, John Bardeen et Walter Brattain, ont inventé le… attendez… le transistor.

Événement qui a certainement changé la donne - et qui lui a valu un prix Nobel - la percée a néanmoins révélé le côté sombre de Shockley, un côté qu'il afficherait régulièrement au fil des années. Pas content de partager le mérite avec ses pairs des Bell Labs, il a cherché à prouver que sa place dans l'histoire était plus méritée. Il a finalement échoué dans sa mission, laissant Bell dans le processus, aliénant ses collègues et engendrant une réputation qui le précéderait partout où il irait.

William Shockley
William Shockley

Shockley refait surface assez tôt, en tant que chef de file en 1956 de Shockley Semiconductor Labs dans la ville de Mountain View dans la vallée. Dans ce que Laws nous dit être essentiellement un stand de fruits loué, il a tenté de prouver que les transistors en silicium contre germanium étaient la voie du futur - une théorie initiée à Texas Instruments deux ans auparavant.

Shockley a d'abord essayé d'embaucher d'anciens collègues pour se joindre à sa croisade, mais ressentant trop souvent l'aiguillon du rejet, il a plutôt recruté une collection de jeunes ingénieurs locaux brillants. Parmi les recrutements de Shockley figuraient le physicien de Philco, le talentueux Robert Noyce et le futur patron d'Intel, Gordon Moore.

Mais alors que Shockley savait clairement comment trouver du talent, il ne savait tout aussi clairement pas comment le gérer une fois qu'il était arrivé. L'arrangement a duré un an, lorsque huit des ingénieurs - maintenant connus sous le nom de The Traitorous Eight - ont démissionné. Noyce (futur co-fondateur d'Intel, surnommé le «maire de la Silicon Valley») a d'abord exprimé des réserves sur le départ de l'entreprise, mais selon Laws, «bien qu'il s'entende toujours avec Shockley, il a été convaincu par les autres de partir.

Les rumeurs de la paranoïa de Shockley abondaient. En effet, Moore lui-même a ouvertement discuté de plusieurs des incidents les plus bizarres. Dans l'un, il a forcé ses employés à passer des tests au détecteur de mensonge. Dans un autre, il a accusé des membres de son personnel de placer par malveillance des objets tranchants où les gens pourraient facilement se couper. Il a délibérément caché des informations aux membres de l'équipe afin qu'ils ne sachent jamais vraiment sur quoi ils travaillaient, et on dit qu'il a finalement réduit la recherche sur les semi-conducteurs à base de silicium.

Des choses plus petites et meilleures

Shockley quittera l'industrie électronique plusieurs années plus tard, se mêlant de génétique et d'eugénisme (l'étude des différences raciales dans l'intelligence humaine) et faisant une variété de commentaires en vieillissant qui ne pouvaient être considérés que xénophobes. Les huit traîtres, quant à eux, passaient à des choses beaucoup plus grandes et meilleures. Ils ont rencontré Sherman Fairchild de Fairchild Camera and Instruments, basé sur la côte est, avec une proposition de créer une société de semi-conducteurs dans la Silicon Valley. Le résultat a été Fairchild Semiconductors.

transistor planaire Fairchild précoce
Transistor planaire Fairchild précoce

Laws nous dit que Sherman Fairchild a investi massivement dans sa nouvelle entreprise, à hauteur de deux millions de dollars - loin de changer radicalement en 1957. Mais cet investissement devait porter ses fruits. Selon Laws, «Spoutnik (le premier satellite artificiel au monde) était en place en quelques mois, et il y avait une pression énorme pour réduire la charge utile des satellites américains grâce à l'utilisation de transistors. Et les gars de Fairchild avaient une meilleure façon de construire des transistors. En quelques mois, Fairchild Semiconductors avait lancé les premiers circuits intégrés au monde.

«Mais après six mois», poursuit Laws, «ils ont reçu des commentaires indiquant qu'il y avait des incohérences dans leurs transistors. Ils ont donc proposé le «processus planaire», la méthode principale par laquelle tous les circuits intégrés modernes sont construits. Avant cela, vous pouviez installer trois ou quatre transistors sur une puce avec beaucoup d'agonie, mais avec ce processus, c'est devenu beaucoup plus facile.

En effet, dit Laws, c'est Jean Hoerni, membre de Traitorous Eight et fondateur de Fairchild, qui méritait probablement le prix du roman que Shockley a reçu. «Il était génial. Il avait un doctorat en mathématiques, un doctorat en physique, et c'est lui qui a inventé le processus planaire qui permettait de créer des transistors en silicium au lieu de germanium. Cela a changé le paysage.

Dire que Fairchild Semiconductors a été le tremplin de la Silicon Valley moderne n'est pas loin de la réalité. Beaucoup de ses employés sont passés à d'autres entreprises technologiques, et ses retombées directes incluent National Semiconductor et AMD. Même aujourd'hui, Fairchild fait la une des journaux - il y a quelques mois à peine, Fairchild a déménagé son siège social dans la Silicon Valley après un séjour de plusieurs années dans l'est.

Ratisser la boue et faire des noms

Au milieu des années 60, dit Laws, la vallée était un endroit aussi animé que possible. «Les gens bouillonnaient d'idées. De nombreuses entreprises se sont développées. Le plus célèbre est bien sûr Intel, que Moore et Noyce ont formé (en 1968) après avoir quitté Fairchild. Mais il y en avait bien d'autres d'où venait Intel. »

Et puis il y avait la roue de chariot de Walker.

roue de chariot de marcheurOuvrant dans les années 60, le Wagon Wheel était l' endroit idéal pour se rencontrer, saluer et manger un hamburger - dit délicieux - et bien sûr se détendre avec quelques cocktails. Il est parti maintenant - fermé en 2000 et passé au bulldozer trois ans plus tard - mais à l'époque, ces cocktails et quelques fils bien lubrifiés étaient tous nécessaires à un homme du nom de Don Hoefler.

Hoefler, voyez-vous, était une sorte de journaliste. Nous disons «en quelque sorte» parce qu'un journaliste vivant dans la vallée pendant ce qui était sans doute sa période la plus innovante aurait dû avoir beaucoup de choses à écrire sans devenir tout à fait sensationnel. Mais Hoefler avait d'autres idées. À partir de janvier 1971, avant même que Gates and Jobs ait obtenu son diplôme d'études secondaires, il a publié l'édition inaugurale de son onglet homebrew, Electronic News. Et c'était… juteux.

Pour être juste, l'Electronic News n'était pas la réponse de la Valley au National Enquirer. Cependant, l'article de Hoefler était tout à fait capable d'aller dans les coulisses du lieu où les personnalités et les entreprises se rencontrent, où les informations d'initiés et les rumeurs sur les mouvements et les tendances des entreprises forment une grande boule d'intrigues. Laws nous dit: «C'était un taon. Il était assis au bar et gardait les oreilles ouvertes, et il y avait beaucoup d'inquiétude parmi les hauts responsables de l'industrie à propos de son bulletin.

Mais Hoefler est remarquable pour autre chose. Il y avait un terme qui faisait le tour de ces jours-là, un terme qui résumait succinctement ce que la Vallée du Coeur était devenue à l'époque de l'explosion de la révolution technologique. Il était né de Fairchild, Shockley et Hoerni et de tous les autres intrinsèquement impliqués dans la façon dont l'avenir de l'homme avec l'électronique de haute technologie se déroulerait. Cette expression était «Silicon Valley», et Hoefler, dans le premier numéro de son résumé commercial, a été le premier à l'inventer dans un forum public. Qu'il continue à l'utiliser le cimenterait dans le lexique. Et alors que la vallée du cœur passait à l'arrière-plan, son remplaçant a atteint des sommets mondiaux.

Et puis il y avait Moore

En 1965, le futur patron d'Intel et un homme aussi vénéré que vous le trouverez dans la haute technologie, Gordon Moore, a postulé que le nombre de transistors sur une puce doublerait environ tous les deux ans. L'ampleur de cette théorie, désormais connue sous le nom de loi de Moore, ne peut être sous-estimée, car elle s'est depuis révélée étrangement prophétique. Il raconte l'histoire du pouvoir et de la miniaturisation, et il a préparé le terrain pour les ordinateurs personnels, les ordinateurs portables, les téléphones portables, les iPod, l'exploration spatiale, les progrès de la santé et tout ce que l'industrie a produit depuis.

Gordon Moore à Fairchild
Gordon Moore à Fairchild

Mais si la loi de Moore s'est certainement avérée vraie, avec des implications stupéfiantes, elle ne raconte certainement pas toute l'histoire. Cela ne dit pas qu'il n'y a pas de formule magique. En effet, selon David Laws, maintenir la loi de Moore en vie nécessite un dévouement énorme, des recherches sérieuses et un travail acharné sans fin. Selon Laws, «Gordon Moore a dit que c'était possible et les ingénieurs ont été battus pendant des années pour y arriver.»

En 1972, des prototypes des premiers jeux vidéo debout avaient été auditionnés à Sunnyvale, la taverne d'Andy Capp en Californie. Les premiers micro-ordinateurs avaient été conçus et les personnes responsables de l'itération moderne de ce qui était maintenant officiellement connu sous le nom de Silicon Valley faisaient leurs premiers pas vers la renommée, la fortune et la révolution technologique.

Ils ne seraient rien sans tout ce qui précède.