Comment Matt Damon a pris la tête du programme de blockbusters chinois

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La prochaine épopée fantastique de Matt Damon, The Great Wall, est présentée comme la plus grande production de l'histoire du cinéma chinois. Avec un budget estimé à 160 millions de dollars qui pourrait rivaliser avec un mât de tente hollywoodien, La Grande Muraille pourrait bien devenir le porte-étendard d'un afflux attendu de coproductions sino-américaines.

Le premier film en langue anglaise de Zhang Yimou - le célèbre auteur chinois derrière Hero et The House of Flying Daggers - La Grande Muraille est un mélange entre les épopées richement colorées du réalisateur et ce que Damon a décrit comme un «film de créature». D'après le peu que nous avons glané des teasers du film, le récit fantastique de La Grande Muraille propose que le monument titulaire a été construit pour empêcher une horde de monstres envahisseurs.

Damon, dont le pouvoir de star est considéré comme faisant partie intégrante du succès du film à l'étranger, a été au centre de sa publicité en dehors de la Chine - et tout n'est pas bon. Le choix de jeter Damon a inévitablement créé sa juste part de controverse, avec des accusations de blanchiment à la chaux (et la critique de la perpétuation perçue par le film du trope du sauveur blanc) traquant la Grande Muraille aux États-Unis.

Le film et sa star illustrent la nature précaire de la relation naissante entre la Chine et Hollywood, qui change la production cinématographique - et crée une nouvelle race de stars internationales.

Matt le Martien

Les stars de cinéma américaines ont encore plus de pouvoir en Chine qu'à Hollywood. Les cinéphiles chinois ont presque récupéré des bombes nationales telles que Terminator Genisys et The Last Witch Hunter en raison du pouvoir de traction des stars Arnold Schwarzenegger et Vin Diesel.

Damon a également bénéficié d'un public chinois en adaptation qui est devenu plus sophistiqué grâce à une augmentation de la distribution de films. L'année dernière, le marché cinématographique du continent a augmenté de 48,7%, atteignant un record de 6,8 milliards de dollars (44 milliards de yuans). Pour satisfaire la demande, davantage de théâtres sont construits dans les zones suburbaines et rurales; en 2015, 15 nouveaux écrans ont ouvert chaque jour en Chine. D'ici la fin de 2017, le pays devrait dépasser les États-Unis pour devenir le plus grand marché cinématographique au monde.

La relation naissante entre la Chine et Hollywood change la production cinématographique et crée une nouvelle race de stars internationales.

Cette année a eu ses ratés. Il y a eu des échecs nationaux, un certain nombre de films locaux ayant du mal à trouver un public. Pendant ce temps, le succès record de la Chine, The Mermaid, est devenu la dernière victime de l'apathie des distributeurs aux États-Unis.

Pour contrer cette tendance, la Chine se tourne vers Hollywood, dont les productions occupent actuellement cinq places sur la liste de cette année des 10 films les plus rentables au box-office chinois - y compris les mastodontes mondiaux Zootopia et Captain America: Civil War. Le succès d'Hollywood est d'autant plus remarquable à la lumière du quota de la Chine sur les films étrangers (actuellement limité à seulement 34 sorties par an).

Hollywood a longtemps été ridiculisé pour avoir fait appel à la Chine, qu'il s'agisse de couper des scènes pour contourner ses censeurs stricts ou - dans le cas de Transformers: Age of Extinction - de tourner de grands segments dans le pays. La Chine a maintenant adopté la stratégie, en mettant l'accent sur l'embauche de talents d'acteur américains. Cette forme de proxénétisme était exposée dans Dragon Blade, un film d'action historique qui a vu Adrien Brody et John Cusack jouer aux côtés de Jackie Chan, et dans The Flowers of War de Yimou , un mélodrame époustouflant mettant en vedette Christian Bale.  L'apparition de Damon dans La Grande Muraille est le dernier exemple de la Chine faisant appel aux talents d'Hollywood pour s'implanter à l'étranger.

Le tour presque silencieux de Damon en tant que héros éponyme de Jason Bourne de cet été a résonné auprès du public chinois habitué à voir des stars de l'action, telles que Schwarzenegger et Diesel, dans leur multiplex local. Cependant, c'est son rôle de solitaire dans The Martian de l' automne dernier qui a étonnamment fait une impression durable.

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Lors de son récent voyage aux États-Unis, Wang a annoncé une subvention de 40% liée aux coûts de production pour les cinéastes étrangers, en collaboration avec le gouvernement régional de Qingdao. S'adressant à une salle remplie de mécènes hollywoodiens, l'entrepreneur chinois a exhorté les producteurs à suivre les traces de La Grande Muraille et à tourner leurs films dans son studio de 8 milliards de dollars sur la côte est de la Chine. «C'est une opportunité pour Hollywood, pas une compétition», a déclaré Wang. Damon agit en quelque sorte comme un ambassadeur de cette nouvelle ère de coopération, racontant même une vidéo promotionnelle d'accompagnement présentée lors de l'événement.

Les partenariats financiers que Wang est en train de nouer - parallèlement à son investissement dans l'infrastructure qui servira de fondement à une industrie mondialisée - ont déjà un impact. Universal et Lionsgate sont confirmés pour tourner un certain nombre de films à venir au studio de Wang's Movie Metropolis, notamment Pacific Rim 2 et Godzilla 2.

Film-artisanat

Tout le monde n'est pas satisfait des intérêts particuliers de la Chine à Hollywood.

Plus tôt cette année, 16 membres du Congrès américain ont signé une lettre appelant à un examen plus approfondi des investissements chinois dans l'industrie cinématographique américaine. Les législateurs craignent que l'augmentation de l'influence chinoise via des sociétés liées à l'État telles que Wanda ne conduise à des productions américaines modifiées censées convenir aux intérêts chinois.

Jusqu'à présent, on pensait que la Chine aurait une approche pratique des films produits dans le pays (ou cofinancés par des conglomérats de médias chinois), mais cela pourrait changer. Lors de son récent voyage aux États-Unis, Wang a offert quelques conseils aux cinéastes hollywoodiens: «Vous ne pouvez pas essayer de gagner de l'argent sur le marché chinois et ignorer les goûts chinois», a déclaré l'entrepreneur.

Le partenariat sino-américain pourrait sans doute entraîner une plus grande diversité à l'écran sans perdre son attrait de masse.

Wanda's Legendary Entertainment est le premier studio hollywoodien à tenir compte des conseils de Wang, façonnant ses productions à forte intensité de CGI pour attirer un public mondial. En général, cette stratégie s'est avérée populaire ( Jurassic World et Godzilla ont tous deux été des succès majeurs pour l'entreprise), mais est loin d'être indestructible. Pour preuve, ne cherchez pas plus loin que Warcraft - une adaptation de jeu vidéo qui a battu des records en Chine (grâce à la popularité du jeu dans le pays) et est devenue le huitième film le plus rentable de tous les temps.

Les États-Unis étaient une histoire entièrement différente où, selon la plupart des comptes, Warcraft était un flop majeur.

L'objectif est de créer ce que le magnat des affaires chinois et collègue investisseur hollywoodien Jack Ma appelle «un contenu mondial de premier ordre». C'est une stratégie risquée qui, à son pire, pourrait produire un contenu homogène qui fuit la pluralité culturelle. Si cela s'avère être le cas, le public américain ne se présentera tout simplement pas.

Heureusement, les réseaux câblés et les services de streaming numérique offrent déjà de nombreuses alternatives - ce qui signifie que si les cinéphiles américains n'aiment pas ce qu'ils proposent, ils resteront chez eux.

La question de la diversité illustre davantage la fracture entre les États-Unis et la Chine. Bien que suscitant de nombreux débats en Amérique - à travers des campagnes sur les réseaux sociaux telles que #OscarsSoWhite et #WhitewashedOut - le public chinois n'a pas hésité au casting de Damon dans La Grande Muraille .

En théorie, il n'y a aucune raison pour laquelle la diversité ne peut pas faire partie d'un modèle global de cinéma. Un film comme La Grande Muraille - avec son budget marketing massif et sa distribution à grande échelle - pourrait stimuler la diversité en exposant le public américain à davantage de caractères chinois. En cas de succès, cela pourrait amener plus d'acteurs, à la fois chinois et américains, à atteindre le statut de croisement.

Wang affirme que Wanda cherche à «apprendre» d'Hollywood avant de s'impliquer activement dans le processus de création. Si tel est le cas, il ne peut pas ignorer (et surveille probablement) la formule Disney.

Le plus grand studio du monde est un véritable hit-maker, grâce à ses propriétés Star Wars, Marvel et Pixar. L'ardoise de la société est également de plus en plus diversifiée, avec la prochaine entrée de Marvel, Black Panther, avec une distribution à prédominance noire et un cinéaste noir derrière la caméra dans Ryan Coogler. Disney a également récemment sorti Queen of Katwe - un film intentionnellement jeté avec des acteurs qui ont un lien direct avec la région qu'il représente: l'Afrique.

S'il est géré avec précaution, le partenariat sino-américain pourrait entraîner une plus grande diversité à l'écran sans perdre son attrait de masse.

La Chine a déjà embrassé le talent américain dans La Grande Muraille. Maintenant, nous devons attendre et voir si Hollywood fait de même. Avoir Damon dans son coin constitue certainement un argument convaincant.