Comment Starship Technologies a été le pionnier du modèle de robot de livraison

Sur le mur du siège de la société de robotique Starship Technologies, une collection de lettres manuscrites a été épinglée. Presque tous sont écrits par des enfants; transmettant, dans leurs dessins mignons, leurs cœurs et leurs émoticônes de smiley, le genre d'émerveillement qui serait normalement réservé aux notes postées au Père Noël. C'est la génération d'enfants qui a grandi en voyant les robots comme bienveillants plutôt que malveillants: plus le WALL-E de Pixar que Terminator. Et cela montre.

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"Je vous remercie!" lit une lettre. «Nous adorons vos adorables robots.» Un autre s'adresse à un «M. Robot." «Vous ne nous avez pas parlé [lors de votre visite]», lit-on. "J'espère que nous ne vous avons pas dérangé."

Starship, le destinataire de ces lettres, est le fabricant de robots de livraison à six roues qui ressemblent un peu à un robot compagnon respectueux des jouets d'un film Star Wars encore non réalisé . Bien qu'il n'ait que quelques années en tant qu'entreprise et n'opérant que sur une fraction de son marché éventuel, les milliers de livraisons qu'elle a déjà effectuées font que ses robots sont parmi les plus visibles dans le monde réel au quotidien.

Comme pour de nombreuses entreprises prospères, l'argumentaire de vente de Starship est la quintessence du simple. Vous n'avez pas le temps de vous rendre au magasin pour quoi que ce soit, des piles aux livres? Hanker après un hamburger, mais vous ne voulez pas monter dans la voiture pour l'avoir? Pas de problème: pour un petit frais de livraison, vous pouvez sélectionner votre emplacement exact sur une application et l'un des robots de l'entreprise récupérera l'article dont vous avez besoin et se déplacera de manière autonome le long du trottoir pour vous le livrer. En tant que client, tout ce que vous avez à faire est de le déverrouiller (encore une fois, à l'aide de votre application) et de récupérer votre commande.

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«Nous voulons faire des livraisons une expérience transparente», a déclaré Henry Harris-Burland, vice-président du marketing de Starship, à Digital Trends. «Pour le moment, si vous commandez en ligne, vous devez penser à votre destination. À quelle adresse recevez-vous quelque chose? Allez-vous être à la maison? Êtes-vous au bureau? Ensuite, il y a le problème que les endroits où les colis peuvent être laissés sont susceptibles de vol. À l'heure actuelle, les clients paient pour cet inconvénient. Nous voulons que les livraisons soient si fluides que vous n’avez même pas besoin d’y penser. »

Hanker après un hamburger, mais vous ne voulez pas monter dans la voiture pour l'avoir? Aucun problème.

Harris-Burland qualifie les lettres que l'entreprise a reçues de «vraiment humiliantes». Mais il ne s'attend pas non plus à ce qu'ils durent. Au cours des prochains mois, le nombre de cartes et de bons mots diminuera presque certainement. Au cours des prochaines années et, certainement, des décennies à venir, il y a de fortes chances qu'ils disparaissent complètement. Quel sort Harris-Burland pense-t-il qu'il va arriver aux robots de livraison de Starship? Pour quelle raison le vice-président du marketing de l'entreprise est-il éveillé la nuit en anticipant le genre de réaction qui empêche les enfants d'écrire des notes pour remercier leurs sympathiques robots de livraison de quartier?

Comme il se passe, il ne prévoit pas que les gens se retourneront soudainement contre les robots de livraison de l'entreprise. Au lieu de cela, il pense - même espère activement - que les gens cesseront simplement de le remarquer. Et, contrairement à ce que vous pourriez attendre d'une startup technologique à la recherche de publicité, c'est une bonne chose.

Le Skype des robots de livraison

Il y a plusieurs années, Ahti Heinla et Janus Friis, l'un estonien et l'autre danois, ont décidé de créer une entreprise de robotique. Heinla, alors âgée de quelques années à peine, avait déjà travaillé avec des robots. En les construisant pendant son temps libre, il avait lancé une proposition pour un concours de la NASA demandant de l'aide pour la construction d'un robot tout terrain autonome qui pourrait être utilisé pour trouver et récupérer des échantillons de roches sur Mars. Son design n'a finalement pas été sélectionné - mais l'idée a persisté. Et si, lui et Friis ont considéré, de tels robots pouvaient être utilisés non pas pour faire le tour de la planète rouge, à 33 millions de kilomètres de là, mais plutôt pour effectuer des livraisons porte-à-porte ici sur Terre?

alignement de robots de livraison de vaisseau spatial Technologies de vaisseau spatial

L'idée pouvait sembler folle, mais Heinla et Friis avaient fait leurs preuves. Friis avait été co-fondateur de Skype, tandis que Heinla était l'un des principaux ingénieurs logiciels qui ont développé le logiciel. Skype a vendu à eBay quelques années seulement après sa création pour 2,5 milliards de dollars. Ceci, combiné à une stratégie commerciale clairement définie pour leur nouvelle entreprise, a suffi à convaincre les investisseurs. En 2017, la startup qu'ils ont appelée «Starship Technologies» a levé 17,2 millions de dollars en financement de démarrage. Un an plus tard, en juin 2018, il a lancé une deuxième ronde de financement de démarrage, cette fois d'une valeur de 25 millions de dollars.

Par rapport aux robots de backflipping ou de parkour, les livraisons ne sont pas un domaine particulièrement sexy de la robotique sur lequel se concentrer. Mais c'était une décision intelligente. Comme d'innombrables entreprises de robotique l'ont malheureusement prouvé, gagner de l'argent avec des robots est extrêmement difficile. Les coûts de démarrage sont élevés, mais malgré les progrès techniques massifs dans le domaine, il n'y a pas tellement de façons de générer actuellement des flux de trésorerie. Cela est particulièrement vrai si vous opérez en dehors des foyers actuels des entreprises de robotique commerciale, qui impliquent généralement des applications d'entrepôt ou militaires. Dans ces scénarios, les robots sont isolés des citoyens ordinaires, de la même manière que les ordinateurs l'étaient dans les décennies précédant l'ordinateur personnel.

Les robots de livraison de Starship Technologies utilisent une partie de la même technologie que celle des voitures autonomes d'aujourd'hui.

Pour les fondateurs de Starship, l'une des idées clés qui les a amenés à accepter les livraisons a été la découverte que jusqu'à 50% des coûts totaux de transport sont pondérés dans les deux derniers kilomètres. Un autre point de données prometteur? Que 95% des articles commandés en ligne sont suffisamment petits pour pouvoir, en théorie, être transportés via un petit robot de livraison.

"Il n'y avait rien [que les co-fondateurs de Starships pouvaient voir qui résolvait] l'un des plus gros problèmes extérieurs, qui est la livraison du dernier kilomètre", a déclaré Harris-Burland. «C'est un grand défi. Vous avez des fourgonnettes qui s'arrêtent des centaines de fois par jour à l'extérieur des maisons, des bons de livraison manqués sont passés à travers les portes, de grosses voitures circulant avec de petites pizzas. C'est incroyablement inefficace. Ils pensaient vraiment pouvoir résoudre ce problème.

Cette première vision a apparemment été confirmée. Aujourd'hui, Starship Technologies a son siège à San Francisco, un autre bureau à proximité dans la Silicon Valley, d'autres à Londres, en Allemagne et à Washington DC, et un laboratoire de R&D employant plus de 100 ingénieurs à Tallinn, en Estonie. Ses robots de livraison ont parcouru au total 200 000 milles, effectué 50 000 livraisons et été testés dans plus de 100 villes de 20 pays. C'est un élément régulier non seulement dans plusieurs quartiers, mais aussi sur les campus universitaires. Début 2019, Starship Technologies s'est associée à la société de services alimentaires Sodexo pour lancer un service de livraison de nourriture pour les 40000 étudiants, professeurs et employés de l'Université George Mason. Sa flotte de 25 robots en fait la plus grande implémentation de services de livraison de nourriture par robot autonome sur un campus universitaire.

Pour mener à bien leur conduite, les robots de livraison de Starship Technologies utilisent une partie de la même technologie que celle des voitures autonomes d'aujourd'hui. Leur suite de capteurs comprend des caméras, des ultrasons, un GPS et des unités de mesure inertielle, entre autres. Cependant, ils diffèrent d'une manière cruciale.

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«Les voitures recherchent une autonomie à 100%», a poursuivi Harris-Burland. «C'est parce qu'une voiture roulant à 70 km / h sur l'autoroute n'a pas le luxe d'appeler un opérateur humain pour lui poser une question s'il n'est pas sûr de quelque chose. Avec un robot de livraison, nous pouvons. Nous comprenons qu'il y a une longue série de situations, juste à travers les lois de probabilité, qui se produiront que le robot ne pourra peut-être pas gérer. Il est beaucoup plus facile et plus économique de pouvoir envoyer une requête ping à un opérateur humain, qui peut superviser 100 robots à la fois, pour demander de l'aide. »

Bien que la plupart de leur conduite se fasse de manière autonome, n'importe quel robot de Starship peut, à tout moment, être pris en charge par un opérateur humain à distance. Ces opérateurs, qui surveillent chaque livraison, n'ont même pas besoin d'être dans le même pays que le robot qu'ils surveillent. Mais l'important est qu'ils soient là si nécessaire.

Le bon moment et le bon endroit

Toute technologie destinée aux consommateurs qui décolle vraiment doit faire plus que simplement offrir la bonne technologie. Il doit offrir la bonne technologie au bon moment. Les entrepreneurs qui réussissent doivent donc avoir un sixième sens pour plonger à travers la petite fenêtre pendant laquelle la technologie est à la pointe, peu ou pas de concurrents sont entrés sur le marché et, surtout, le public est prêt pour ce que vous offrez.

Starship Technologies ne doutait pas que sa technologie fonctionnait. Mais ses employés, à juste titre, se sont demandé comment le grand public recevrait des robots à roues circulant sur les trottoirs locaux.

«L'acceptation sociale a été incroyable dans le monde entier.»

«Personne ne savait ce qui allait se passer lorsque des robots de livraison seraient placés sur les trottoirs avec des humains», a déclaré Harris-Burland. «Qu'est-ce que les humains vont dire et faire? Vont-ils accepter ces robots ou non? C'était une grande question pour nous. Les gens pensaient que ces choses allaient sûrement être volées ou vandalisées. [Des gens de l'extérieur de Starship ont dit], «cela ne fonctionnerait jamais dans [telle ou telle] ville». J'ai tout entendu. Mais la réalité va à l'encontre de nos premières impressions sur la nature humaine. L'acceptation sociale a été incroyable dans le monde entier.

Selon Harris-Burland, la réaction est «donner ou prendre exactement la même chose» à chaque endroit où Starship a déployé ou testé ses robots. «Ce qui se passe normalement, c'est que la première fois qu'un robot roule et que personne ne l'a jamais vu auparavant, quelques personnes prennent des photos et pointent du doigt», dit-il. «Beaucoup de gens regardent, mais seulement 1% environ interagissent directement avec le robot. La deuxième, la troisième et la quatrième fois que les gens voient un robot, ils s'en moquent. C'est ennuyant. Passons à la chose suivante.

Est-ce qu'il s'inquiète de ce qui se passera si Starship prouve si bien son modèle que les trottoirs sont remplis de robots de livraison? Y a-t-il un point de basculement hypothétique auquel les robots passent d'une nouvelle arrivée mignonne à une horde d'invasion poussant les humains hors du trottoir et dans le caniveau?

«Au tout début, nous avons fait un peu de modélisation pour voir à quoi pourraient ressembler les trottoirs lorsque nous sommes à pleine capacité», a-t-il déclaré. «La capacité dans ce cas signifierait toutes les livraisons qui pourraient éventuellement être effectuées, ce qui n'est probablement pas le cas. Même dans ce cas, nous ne parlons toujours pas de milliers de robots de livraison dans chaque quartier de banlieue. Dans [la ville britannique de banc d'essai de] Milton Keynes, par exemple, nous avons actuellement 60 robots de livraison couvrant environ 15 000 à 20 000 foyers. Nous faisons des milliers de livraisons. Les robots sont monnaie courante, mais ils ne gênent en aucun cas les piétons. »

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En fin de compte, a déclaré Harris-Burland, il s'agit d'un domaine crucial pour l'entreprise. Jouer gentiment avec les humains n'est pas seulement un plus, comme obtenir un étui de protection pour votre nouveau smartphone. Les robots de Starship sont comme des panneaux d'affichage autonomes - et vous n'avez pas besoin d'être un chef d'entreprise pour réaliser que les clients potentiels ennuyeux ne sont pas exactement la recette du succès. (Pour cette même raison, Starship a également mené des recherches sur l'impact de ses robots de livraison sur d'autres utilisateurs de trottoirs, tels que les chiens-guides.)

«Si ces robots ont soudainement commencé à gêner les humains, devenant des obstacles et une nuisance, tout notre modèle ne fonctionne pas», a déclaré Harris-Burland. «Parce qu'alors ils ne seraient pas acceptés socialement. Nos robots doivent s'intégrer à l'infrastructure des villes, des campus, des quartiers et des banlieues. Ils doivent passer presque inaperçus. Si ce n'est pas le cas, nous avons un problème. »

C'est pour cette raison que, pour revenir au mur des lettres, Harris-Burland ne s'attend pas à ce que ces réponses (aussi attachantes soient-elles) durent nécessairement. Il ne s'attend pas à ce que la bonne volonté disparaisse, remplacée par une réaction des consommateurs contre les robots de livraison. Au lieu de cela, il pense que les robots de livraison de la société deviendront simplement si courants qu'ils deviendront totalement banals. Quand, après tout, était-ce la dernière fois que votre enfant a remercié une boîte aux lettres ou une ampoule ou l'une des nombreuses technologies qui semblaient autrefois étonnamment futuristes?

Voici les rivaux

Cependant, les robots de Starship ne sont certainement pas passés inaperçus dans d'autres entreprises. Depuis que Starship Technologies a fait ses débuts, un certain nombre d'autres entreprises se joignent à la fête des robots de livraison. Ce ne sont pas non plus des débutants débutants.

Le géant de la livraison de courrier FedEx apporte son demi-siècle d'expertise dans l'espace qui appartenait autrefois uniquement à Starship. Il a déjà annoncé son intention de travailler avec des détaillants tels que AutoZone, Lowe's, Pizza Hut, Target, Walgreens et Walmart pour les livraisons porte-à-porte le jour même. Oh, et ses robots de livraison peuvent sauter les trottoirs et monter les escaliers aussi.

«Nous voyons cela comme un compliment, car cela montre que nous sommes définitivement sur quelque chose.»

Amazon, le grand requin blanc du commerce de détail, se lance également sur le marché avec son service Amazon Scout. Harris-Burland s'est abstenu de commenter les concurrents, sauf pour dire: «Nous voyons cela comme un compliment, car cela montre que nous sommes définitivement sur quelque chose. Ces deux éléments, cependant, présenteront des défis importants en eux-mêmes - avec des poches plus profondes et toutes les bonnes connexions.

Pour l'instant, cependant, Starship Technologies a la hauteur. Il s'est taillé un nom impressionnant en quelques années seulement. Indépendamment de ce qui se passe ensuite, Starship pense qu'il offre quelque chose qui est bien plus qu'un gadget à court terme.

«Nous ne sommes pas intéressés par la nouveauté», a déclaré Harris-Burland. «Bien sûr, c'est une technologie intéressante, et elle va être nouvelle au début. Nous sommes la première entreprise à faire cela. En tant que spécialiste du marketing, j'apprécie également la nouveauté de cette première commande que les clients font. Cela aidera les clients à commander la première fois. Mais cela ne va certainement pas aider la deuxième, la troisième, la quatrième et la cinquième fois - sans parler de la quarantième ou de la cinquantième fois. S'il ne s'agit que de nouveauté, nous allons générer des clients en quelques semaines. Nous avons maintenant un certain nombre de clients qui ont commandé chez nous plus de 200 fois! Je suppose que la nouveauté s'est dissipée sur eux - et ils nous utilisent parce que nous leur facilitons vraiment la vie.

Starship Technologies vise à y être sur le long terme. Pour l'instant, il a fait plus qu'assez pour soutenir ces ambitions. Lancez-vous dans le déploiement mondial!