L'effet Tamagotchi: comment les animaux numériques ont façonné la façon dont nous utilisons la technologie

Une femme exhibant des Tamagotchis devant la caméra |  Comment Tamagotchi a façonné la technologie Xavier Rossi / Getty Images

Les tamagotchis, les animaux virtuels qui étaient l'obsession des enfants et le fléau de nombreux parents et enseignants à la fin des années 1990, sont de retour. En juillet, une nouvelle génération d'appareils, au prix de 59,99 $, fera ses débuts: essayant désespérément de se tailler un coin d'un marché des gadgets infiniment plus encombré que celui d'il y a 20 ans.

Ciblant une nouvelle génération de natifs du numérique parfois appelée «iGen», il reste à voir si ces nouveaux Tamagotchis pourront se rapprocher du phénomène culturel qu'ils étaient auparavant. Cependant, pour les utilisateurs plus âgés, le retour du soi-disant «Tamas» est une bonne dose de nostalgie technologique.

Pour beaucoup de gens qui lisent ceci, Tamagotchis a contribué à façonner leur point de vue sur la technologie; couvrant potentiellement tout, des médias sociaux aux appareils intelligents. Qui savait que ces étranges dispositifs en forme d'oeuf étaient si influents?

Tamagotchis au fil des ansTamagotchis au fil des ansTamagotchis au fil des ansTamagotchis au fil des ansTamagotchi au fil des ans. Getty Images

La vitalité d'un Tamagotchi

«Mon Tamagotchi est-il vivant?» Une certaine variation de cette question a éclairé les terrains de jeux des écoles primaires partout en 1997; l'année où Bill Clinton a prêté serment pour son deuxième mandat en tant que président, le premier livre de Harry Potter a été publié et un étrange animal de compagnie numérique portable a été mis en vente aux États-Unis et a fini par vendre, à son apogée, 15 unités par minute. aux États-Unis et au Canada.

Un Tamagotchi était, de par sa conception, censé simuler la vie - avec les réalités désordonnées qui accompagnent la possession d'un animal de compagnie

Les tamagotchis (un mélange des mots japonais pour «œuf» et «regarder») n'étaient pas, les enfants se rendaient compte, vraiment vivants de la même manière qu'un parent, un frère ou même un animal de compagnie. Mais, comme une sorte de remix de vie numérique de l'expérience de pensée de chat de Schrödinger, ils n'étaient pas non plus vivants. Sur un spectre de vitalité, un Tamagotchi semblait moins vivant qu'une créature en chair et en os mais plus vivant que, disons, un ordinateur familial ou même une console de jeux bien-aimée. C'était «assez vivant».

En étant ainsi classé, les Tamagotchis représentaient un développement important dans l'histoire de la technologie. Les chercheurs avaient remarqué depuis les années 80 qu'un grand nombre de personnes attribuaient un certain niveau d'esprit à un ordinateur personnel. Cependant, c'était dans un sens plus abstrait, comme notre étonnement qu'un adversaire programmé dans un jeu vidéo puisse nous battre.

Un Tamagotchi était, de par sa conception, censé simuler la vie - avec les réalités désordonnées du caca, de l'exercice, de l'alimentation et d'autres exigences biologiques qu'aucun PC qui se respecte n'a jamais imposé à ses propriétaires. Il était impuissant sans ses utilisateurs et, en échange de notre élévation, un lien émotionnel s'est formé.

Les parents se sont peut-être moqués de l'idée, mais beaucoup y ont également adhéré inconsciemment. Exemple concret: certains de mes amis ont reçu des Tamagotchis comme «roues d'entraînement» pour prouver qu'ils étaient suffisamment responsables pour s'occuper d'un vrai animal.

Le sujet délicat de la mort

La question de la vitalité d'un Tamagotchi n'a jamais été plus douloureusement articulée que lorsque, par quelque métrique que ce soit, votre Tama n'était plus parmi les vivants. Pendant une génération, les Tamagotchis ont été parmi leurs premières expériences de mort: quelque chose qui pouvait, et a fait, entraîner une longue période de deuil parmi les utilisateurs. Alan Turing, l'un des pères de l'intelligence artificielle, a suggéré que nous jugions l'intelligence d'un ordinateur en fonction de sa capacité à tromper un humain en lui faisant croire qu'il est en train de converser avec une autre personne. Doit-on alors attribuer un niveau de vitalité à un programme relativement rudimentaire qui est néanmoins capable de provoquer de vraies larmes et de la tristesse chez un humain?

«Je l'ai laissé dans ma chambre et quand je suis revenu, il était mort.

La mort d'un Tamagotchi a été d'autant plus douloureuse que vous, l'utilisateur, avez probablement joué un rôle dans sa mort. Alors que les Tamas plus âgés pouvaient mourir de causes naturelles, il était beaucoup plus probable que vous ne vous en soyez pas bien occupé.

Contrairement même à votre animal de compagnie, dont vos parents s'occupaient, les propriétaires de Tamagotchi ont été obligés d'assumer le fardeau coupable de savoir qu'ils étaient seuls responsables de la mort de leur animal en n'étant pas là pour les nourrir ou les nettoyer lorsqu'ils en avaient besoin. plus.

Aujourd'hui encore, il reste - à la lueur des bougies GIF scintillantes des sites Internet oubliés, où la musique funéraire diffusée prend forme MIDI - plusieurs «cimetières» de Tamagotchi où les propriétaires démunis peuvent partager leurs tristes histoires avec un public sympathique.

Le cimetière de TamagotchiUn cimetière pour Tamagotchis. Getty Images

«Ici sont fiers et honorés de Tamagotch [sic]», lit-on sur l'un de ces sites. «Veuillez réduire le bruit au minimum et respecter leur repos. Si vous êtes un malheureux propriétaire [sic] et que vous avez perdu votre bien-aimé Tamagotchi, veuillez vous diriger vers notre entrepreneur de pompes funèbres qui répondra à tous vos besoins. (Le «croque-mort» en question est un formulaire en ligne, permettant aux propriétaires de vpet privés de dire au monde le nom, l'âge et la cause du décès de leur bien-aimé Tama. Ils ont également un espace pour rédiger une brève notice nécrologique et, s'ils le souhaitent, peuvent envoyer un e-mail sur une photo. Malheureusement, l'adresse e-mail ne semble plus être active.)

De telles choses peuvent sembler étranges dans la froide lumière de 2019, lorsque les propriétaires de Jimmy (cause du décès: «[lâché] et il a émis un bip bizarre») et Toe-Tam («Je l'ai laissé dans ma chambre et quand Je suis revenu, il était mort ») sont vraisemblablement des mères de football adultes, des comptables et des avocats d'entreprise. Mais ça ne devrait pas faire. Tamagotchis a soulevé de grandes questions sur la vie artificielle. Nous ne nous en rendions pas compte à l'époque, mais nos petits appareils en plastique en forme d'oeuf nous donnaient un cours intensif sur l'éthique de l'IA.

Comment les Tamagotchis ont-ils changé le monde?

Un peu plus de 20 ans après les débuts des Tamagotchis, leur influence reste généralisée. Au Japon, il y a des histoires de jeunes hommes, connus sous le nom d'Otaku, qui entretiennent des relations amoureuses basées sur des messages texte avec des petites amies virtuelles sur des appareils portables.

Est-ce une coïncidence si des enfants grandissant obsédés par Tamagotchis sont devenus obsédés par les médias sociaux?

Comme l'écrit le théoricien culturel Dominic Pettman dans son essai «L'amour au temps de Tamagotchi», les Otaku sont pleinement conscients que l'objet de leurs affections n'est pas, à proprement parler, réel. «Mais cela ne diminue en rien la charge érotique et l'impact psychologique des SMS qu'ils reçoivent en réponse à leur parade nuptiale par SMS», observe Pettman.

Pour ces utilisateurs, les exigences d'une relation virtuelle sont passées de la relation paternelle ou maternelle bienveillante entretenue avec un Tamagotchi à une relation plus adulte construite autour d'autres désirs (et, espérons-le, avec moins de nettoyage de caca).

La plupart d'entre nous, bien sûr, n'ont pas emprunté cette voie - mais les Otaku ne sont pas distincts de nous; ils vont juste un peu plus loin. Les pièces jointes que les utilisateurs ont formées avec leur Tamas ont peut-être jeté les bases de notre volonté de sortir en masse et d'investir dans de jolis aspirateurs Roomba et des robots animaux, en plus de haut-parleurs intelligents «toujours à l'écoute» comme Google Home et Apple HomePod. Tamagotchis a aidé à jeter les bases d'êtres artificiels qui sont considérés comme des animaux de compagnie - ou même des amis.

Sony Aibo Robot DogAibo, le chien robot. Dan Baker / Tendances numériques

Certaines entreprises ont couru avec cette idée. Par exemple, Xiaoice de Microsoft est un assistant IA très populaire avec une personnalité inspirée de celle d'une adolescente, qui communique principalement par SMS. En plus de répondre aux questions, Xiaoice peut raconter des blagues, composer des poèmes et des chansons, raconter des histoires, jouer à des jeux, etc. Non seulement Tamas nous a présenté l'antécédent de tels outils, mais cela nous a appris à accepter des entités numériques qui ne ressemblaient pas nécessairement à quelque chose de vivant reconnaissable. Contrairement aux Furbies câlins, qui jouissaient d'une explosion de popularité à peu près en même temps que les Tamagotchis, il n'y avait rien de fondamentalement mignon dans le facteur de forme en plastique dur d'un Tama.

Tamagotchis aurait pu aussi nous aider à nous préparer au monde des médias sociaux. Est-ce une causalité ou simplement une corrélation que les enfants qui ont grandi en étant obsédés par les Tamagotchis sont devenus obsédés par les médias sociaux? Y a-t-il vraiment une grande différence entre se précipiter pour tendre vers les bips qui attirent l'attention et les icônes instructives d'un animal de compagnie virtuel et répondre aux demandes similaires des utilisateurs de médias sociaux, dont nous ne connaissons peut-être même pas beaucoup dans la vraie vie? Tamas et les médias sociaux nécessitent des interactions symboliques fréquentes (alimentation, abreuvement, «aimer» les vacances et les photos de bébé) pour maintenir la relation si elle veut continuer à vivre. Les Tamagotchis ont été parmi les premiers à capitaliser sur ces étranges bizarreries biologiques du cerveau, récompensant les boucles de rétroaction liées à la dopamine de récompense régulière.

«Pouvoir épouser votre personnage avec le [personnage Tamagotchi] de votre ami sans câble m'a vraiment époustouflé à l'époque.»

Enfin, ils nous ont acclimatés à un monde dans lequel transporter des appareils partout où nous allons est la norme. La plupart des appareils sont conçus pour s'intégrer dans nos vies existantes, ce qui signifiait auparavant attendre jusqu'à ce que nous voulions les utiliser. Tamagotchis a perturbé cet ordre naturel. Les heures de repas étaient interrompues et les cours interrompus. Au plus fort de la fièvre de Tamagotchi, des rapports d'hommes d'affaires japonais annulaient des réunions pour pouvoir nourrir leurs Tamas au bon moment. Un passager de la compagnie aérienne aurait débarqué son vol et aurait juré de ne plus jamais voler avec cette compagnie aérienne, après avoir été informé qu'elle devait éteindre son Tamagotchi: quelque chose qui aurait eu pour résultat de le réinitialiser.

Aujourd'hui, les enfants qui étaient préadolescents lorsque les Tamagotchis ont fait leurs débuts ont la fin de la vingtaine ou la trentaine. Ils sont presque tous propriétaires de smartphones, et beaucoup contribuent probablement aux 73% d'adultes qui déclarent ressentir de l'anxiété s'ils sont temporairement séparés de leur téléphone. Ils ne remettent probablement pas en question un monde dans lequel notre disponibilité à tout moment est presque supposée. Les bips gênants de Tamas ont été remplacés par le vibreur d'un smartphone dans la poche.

N'appelle pas ça un retour

Tout cela pose la question (potentiellement) d'un milliard de dollars: la prochaine génération de Tamagotchi réussira-t-elle? Ce n'est pas la première fois qu'un tel retour est organisé. Au milieu des années 2000, Tamagotchis est revenu avec la série d'appareils «Tamagotchi Connection». Ceux-ci ont augmenté le niveau de pseudo-vitalité et ont encore brouillé la frontière entre le monde réel et le monde numérique, en ajoutant plus d'interactions, telles que la possibilité d'interagir avec les Tamas de votre ami d'une manière qui n'était tout simplement pas possible la première fois.

Un enfant de 10 ans montre sa connexion Tamagotchi Au milieu des années 2000, Bandai a lancé la connexion Tamagotchi, qui a introduit de nouvelles fonctionnalités telles que la technologie infrarouge qui pouvait connecter deux animaux Tamagotchi, leur permettant de jouer à des jeux, d'échanger des cadeaux et de donner naissance à une progéniture. Paul Irish / Getty Images

«Mon introduction à Tamagotchi était par l'intermédiaire de mon frère aîné», a déclaré Crystal Koziol, l'une des animatrices de Tama Tea, un podcast sur le thème de Tamagotchi, à Digital Trends. «Plus tard, j'ai eu mon propre V2 et je suis devenu obsédé par la« culture de la connexion ». Pouvoir épouser votre personnage avec celui de votre ami sans câble m'a vraiment époustouflé à l'époque.

Mais Koziol ne laisse pas nécessairement trop d'espoir pour le retour - du moins pas en termes d'attirer de nouveaux utilisateurs. «En termes simples: non», dit-elle. «Je pense qu'un retour de la marque est possible, mais je pense que le temps d'une énorme résurgence du vpet, aussi influent que l'original, est peut-être passé. Les enfants occidentaux jouent moins avec des jouets ces jours-ci, et avec un prix si élevé, les parents peuvent opter pour des articles moins chers à «plus grande valeur de divertissement» au même prix, comme un jeu vidéo. Un retour de Tamagotchi de quelque sorte que ce soit est probablement le plus recherché et serait soutenu par des adultes nourris par la nostalgie.

Le co-animateur de Koziol, Destiny Carroll, est d'accord dans une certaine mesure. «Je ne pense pas que les Tamagotchis connaîtront un jour le même engouement que dans les années 90, compte tenu de la nouvelle technologie avec laquelle les enfants jouent aujourd'hui», dit-elle. «Tamagotchi s'intégrait si bien dans cette société à l'époque - mais je pense vraiment qu'il y a aussi une place plus petite pour eux maintenant, avec des gens qui ont grandi avec eux ou des enfants plus petits.

Quelle que soit la manière dont le retour se déroule, cependant, les Tamagotchis ont eu un impact durable qui a contribué à façonner notre utilisation de la technologie. Dans les années à venir, cette influence ne fera que devenir plus apparente.

Même si, comme Koziol le prédit, le retour de Tama en 2019 ne représente guère plus qu'une chance pour une trentaine d'années d'expier le moment où ils ont laissé leurs animaux numériques mourir de faim, à l'époque où ils étaient à l'école primaire.